急に「あなたの目にはレーザー治療が有効です」と言われても、それがどのような治療なのかわからなければ、不安を感じるのではないでしょうか。

しかし、実はレーザーを使って行う治療はそこまで不安視するものではありません。

レーザー治療には3タイプあり、目的に応じて適切な治療をほどこすことができます。たとえば、網膜の病気や緑内障の急性発作などでよく使われ、めざましい効果を発揮している、なくてはならない治療法なのです。

では実際のレーザー治療にはどのようなものがあるのでしょうか?
以下で説明してまいりますので、ぜひ参考にしてください。

レーザー治療とは、どのようなもの?

レーザーには種類があり、治療の目的によって使い分けます。レーザーを使用する目的は、病変を熱で焼き固める「レーザー光凝固術」、組織を切る「レーザー切開術」の2つに分けることができます。

さらに最近では、焼ける手前のパワーで組織を刺激する「閾値下(いきちか)レーザー凝固術」が可能になり有効であることがわかってきました。このように眼科のレーザー治療には3タイプあるのです。

それでは、次にこの3つのレーザー治療について説明いたしましょう。

3つのレーザー治療

レーザー治療は、目的ごとに大きく3つに分けることができます。

焼いて病変を固める「レーザー光凝固術」

網膜を治療するための方法なので、網膜光凝固術とも言います。レーザー光凝固術では「アルゴンレーザー」が主に使われます。

アルゴンレーザーは水に吸収されにくく、網膜の土台である色素上皮の茶色いメラニン組織に吸収されやすいという性質があるため、目の透明な組織を通過して網膜だけを熱凝固する作用を有します。この作用を利用して治療を施すことができます。

レーザー光凝固術を使って治療する病気としては、網膜裂孔や糖尿病網膜症などがあります。

網膜に孔(あな)ができてしまう網膜裂孔は、放っておくと徐々に剥がれていき、網膜剥離になってしまいます。そうなる前に、レーザー光凝固術で網膜を眼底に焼き付けて網膜剥離になるのを防ぎます。

また、糖尿病網膜症や網膜静脈閉塞症では、血液が流れなくなった範囲の網膜を豆まき状に凝固することにより網膜の病変を焼き固めることで症状の進行を食い止めることができます。

ピンポイントで切ることができる「レーザー切開術」

切開術で使うレーザーは「YAG(ヤグ)レーザー」、「エキシマレーザー」、「フェムトセカンドレーザー」があります。

YAGレーザーは、奥の組織にピンポイントで熱を当てて破壊できる特徴があります。代表的な使い方には、後発白内障を治療するための後嚢切開があります。後発白内障とは、白内障手術後に、また視界がかすんで見えにくくなってしまう症状です。

白内障手術では水晶体を眼内レンズに置き換えます。濁った水晶体の中身を取り除き、代わりに眼内レンズを入れる手術です。つまり、水晶体の中身を包んでいた袋は手術の後は透明なのですが、時間とともに濁ってくる場合があり視力が低下するのです。これが後発白内障の仕組みです。

YAGレーザーを使用して濁った袋を切り光の通り道を作り、目のかすみを解消することができます。

その他、急性緑内障発作により眼圧が急上昇した場合に行うレーザー虹彩切開術でも、YAGレーザーを使用することがあります。後述するように黒目(虹彩)の根元付近に孔を開けて目の中の水分(房水)の通り道をつくり発作を解除します。

エキシマレーザーとフェムトセカンドレーザーは、原理は違いますが、熱を出さずにメスのように切れるレーザーです。メスとの違いは、コンピューター制御で設計通りに切れることにあります。エキシマレーザーはレーシック手術で角膜を薄くするために使用します。フェムトセカンドレーザーはレーシック手術で角膜フラップを作成したり、レーザー白内障手術に使用します。

焼かずに刺激を与える「閾値下レーザー治療」

細胞を“焼く”ことによって固めるタイプのレーザーとは違い、細胞が焼けない程度の低いパワーで治療する方法もあります。それが「閾値下(いきちか)レーザー」です。 “凝固一歩手前レーザー”と表現したらわかりやすいでしょうか。

閾値下(いきちか)レーザーは黄斑に問題があるときに使います。黄斑浮腫や中心性漿液性脈絡網膜症などの黄斑疾患の治療のために開発されました。
黄斑は視細胞が集まる、視力を司る大事な場所です。ここを熱凝固すると視力が悪くなります。

そこで、焼かない程度のパワーと照射時間で黄斑の土台の色素上皮に刺激を与え、症状を改善するのが閾値下(いきちか)レーザーの役目なのです。

色素上皮は黄斑の守り神的役割をしてくれて、黄斑の視細胞が守られるのです。

レーザー治療が必要となる代表的な8つの病気と治療法(保険診療)

糖尿病網膜症(レーザー光凝固術)

糖尿病により血糖が高い状態が続くと、毛細血管が詰まり血液の流れが悪くなります。網膜への酸素供給量が低減するため、身体は新生血管を作り酸素の供給量を補おうとするのです。

しかし新生血管は非常にもろく、容易に目の中への出血(硝子体出血といいます)を起こします。たちが悪い場合は網膜表面に新生血管を取り巻くように厚い膜(増殖膜といいます)を形成し、膜が網膜を引っ張って起きる牽引性網膜剥離や新生血管が房水の出口を破壊する新生血管緑内障へと進み失明の危機にさらされます。
これが増殖糖尿病網膜症です。

治療の中心はアルゴンレーザーにより毛細血管に血液が流れなくなった網膜を豆まき状に凝固する「汎網膜光凝固術」です。
毛細血管に血液が流れなくなり酸素の供給が減っている分、網膜を部分的に焼いて需要を減らすことにより新生血管が生えてくるのを防ぐのです。いわば「間引き」をするようなものです。

「汎網膜光凝固術」は新生血管が生える前に行えると新生血管が生えるのを防ぐことができますが、生えた後では新生血管は無くなりませんので、手術が必要になることもあります。早期治療が大切なのです。
汎網膜光凝固術を施した網膜

汎網膜光凝固術を施した網膜

網膜裂孔(レーザー光凝固術)

網膜裂孔とは網膜にできた亀裂や孔のことです。網膜は硝子体と接しているのですが、加齢により収縮した硝子体が眼底から離れる際に(後部硝子体剥離)、網膜が引っ張られることでできることが一般的です。

また、網膜裂孔は進行すると網膜剝離になってしまいます。網膜剥離になると手術で治さないと失明するリスクが極めて高いのです。
そこで、網膜が剥離する前に穴のまわりにレーザーを照射して、網膜剥離に進行しないよう予防する治療を施します。これには網膜の土台を熱凝固して網膜と土台を癒着できるアルゴンレーザーが向いています。

網膜裂孔の段階で食い止めることができれば身体にかかる負担が最小限で済みますので、早めの治療を行いましょう。
網膜光凝固術を施した網膜

網膜光凝固術を施した網膜

網膜中心静脈閉塞症(レーザー光凝固術)

高血圧と関係があり、50歳以上の方に起こりやすい病気です。動脈硬化や血管の炎症により網膜の静脈の根本である中心静脈が閉塞し、それが眼底出血や網膜浮腫を引き起こす要因となります。中心静脈ではなく分枝した静脈が閉塞すると、網膜静脈分枝閉塞症となり、比較的軽い症状ですみます。

血管が詰まってしまうと、身体は血液をなんとか詰まった先に届けようとして、新しい血管を作り出します。
この新しい血管は新生血管と言われ、既存の血管よりも脆く破れやすく、増殖糖尿病網膜症と同様に目の中への出血(硝子体出血)を引き起こします。
網膜中心静脈閉塞症で特に恐いのは、急速に血管新生緑内障に進むことです。

こうした合併症を防ぐには、増殖糖尿病網膜症の場合と同様にアルゴンレーザーにより毛細血管に血液が流れなくなった網膜を豆まき状に凝固する「汎網膜光凝固術」を行います。
網膜中心静脈閉塞症により眼底に出血が起きた様子

網膜中心静脈閉塞症により眼底に出血が起きた様子

中心性漿液性脈絡網膜症(レーザー光凝固術)

網膜を守っている土台の色素上皮に孔が開き、土台の血管網である脈絡膜から血液の水分が漏れ出て部分的な網膜剥離が起きます。
視力は低下しても軽度ですが物が歪んで見える変視症や、ものが小さく見える小視症の症状を伴います。ストレスの高い状態にある中年期男性に多い病気です。

自然治癒することもあるので、まずは経過観察をしますが、自然に改善しない場合はレーザー治療を行います。水分が漏れている個所が黄斑の中心部から離れている場合はレーザー光凝固術で凝固して漏れを止めます。
アルゴンレーザーを用います。
黄斑の下部に水がたまり、網膜剥離を起こしている様子
黄斑の下部に水がたまり、網膜剥離を起こしている様子
黄斑の下部に水がたまり、網膜剥離を起こしている様子

黄斑の下部に水がたまり、網膜剥離を起こしている様子

網膜細動脈瘤(レーザー光凝固術)

高血圧などが原因となり、網膜にある動脈に硬化が起こることでコブができることがあります。この動脈のコブから血液の水分が漏れて黄斑がむくんで視力が落ちることがあります。

この場合、アルゴンレーザーでコブを熱凝固して漏れを止めます。コブが破裂して出血すると激しい視力の低下が起こります。その場合は、硝子体手術で出血を取り除きます。

急性緑内障発作(レーザー切開術)

急激に眼圧が上昇し、視神経を障害する病気です。強い吐き気や頭痛を伴います。
目の中の水分である房水が黒目(虹彩)の前へ行く通路が塞がって虹彩の後ろに房水が溜まってしまう状態です。
虹彩の根元付近に孔を開けて房水が迂回して虹彩の前へ流れるようにすると眼圧が下がり発作は治まります。
アルゴンレーザーの熱で止血処理した後にYAGレーザーで孔を開けます。

ちなみに、隅角が狭くて(狭隅角)急性緑内障発作や慢性閉塞隅角緑内障になるリスクがある方には、起きる前に予防の目的でレーザー虹彩切開術を行うこともあります。
しかし、慢性閉塞隅角緑内障になるリスクは完全に無くせないので、最近では白内障手術を行って予防することが増えています。
白内障手術で水晶体の中身を眼内レンズに入れ替えてしまえば、水晶体の圧迫による狭隅角の症状はほぼなくなります。

緑内障に対するレーザー治療には、選択的レーザー線維柱帯形成術もあります。
選択的レーザー線維柱帯形成術は、房水が目の外に出ていくコーヒーのフィルターのような線維柱帯に弱いレーザーを照射し、線維柱帯の房水の流れを改善します。

後発白内障(レーザー切開術)

白内障手術では、混濁した水晶体の中身だけを取り除き、人工眼内レンズに変えます。つまり、水晶体を包んでいるふくろ(水晶体嚢)は、切り取った前嚢の一部以外はそのまま残っている状態です。
手術後、時々その膜が白濁し、再びかすんで見えるようになって視力が落ちることがありますが、これを後発白内障と言います。

後発白内障の治療にはYAG(ヤグ)レーザーを使った後嚢切開術を行います。濁った後嚢を切り取り、光を通すようにします。
破った水晶体嚢の一部が硝子体に散らばり、視界にモヤモヤしたゴミのようなものが見える飛蚊症の症状を起こすことがありますが、徐々に収まります。

ごくまれに眼圧上昇や炎症などの合併症を起こすことがありますので、それを抑える点眼をしっかり行い術後の経過を診てもらいましょう。

黄斑浮腫(閾値下レーザー治療)

黄斑浮腫は、糖尿病網膜症や網膜静脈閉塞症で起こしやすい病気です。黄斑部の血管中の水分が漏れ出し、その結果黄斑がむくんで腫れてしまっている状態を言います。

糖尿病網膜症による黄斑浮腫では毛細血管の瘤から漏れることが多く、アルゴンレーザーのビームを細くして瘤を凝固して漏れを止めます。毛細血管自体からの漏れが強い場合は、アルゴンレーザーなどで網膜の土台を格子状に間隔を開けて焼くことで水分が網膜の土台へ吸収されやすくします(グリッド網膜光凝固術)。

最近では、網膜を焼かずに済む閾値下レーザーが可能になっています。閾値下レーザーは、ギリギリ視細胞や土台の色素上皮細胞を破壊しない程度の刺激を与えることができます。
視力を司る黄斑を焼かずに治療できるのは画期的です。

レーザーを使用したレーシック手術

レーシック手術は、フェムトセカンドレーザーで角膜フラップを作成した後、エキシマレーザーで角膜を必要な分だけ削り、屈折率を弱めて矯正して裸眼視力を回復させる手術です。

エキシマレーザーは波長が非常に短く、熱を出さずにピンポイントに組織を蒸散させます。このため、角膜の一部分を安全かつ正確に除去することができます。
コンピューター制御されているため設計通りに高い再現性で正確に行えるのです。

レーザーを使用した白内障手術

これまで手で行ってきた白内障手術の手技の半分をフェムトセカンドレーザーで行う手術です。

フェムトセカンドレーザーで行う操作は、角膜切開、前嚢切開、核分割、乱視矯正のための角膜弧状切開です。コンピューター制御されているため、設計通りに高い再現性で正確に行うことができます。

例えば前嚢切開は直径5ミリと決めると、水晶体の真ん中にコンパスで描いたような正確な直径5ミリの正円で切開できるのです。

保険診療と自由診療

病気を治すレーザー治療は保険診療

レーザーは時代とともに眼科のさまざまな領域で無くてはならない治療になってきました。矯正視力を奪う病気を治療するために始まったレーザー治療は保険診療ですのでご安心ください。

より快適な見え方を実現レーザー治療は自由診療

一方、メガネなしでよく見えるようにするレーシック治療は自由診療です。白内障手術において老眼も治る多焦点レンズの性能を最大限引き出すために行うレーザー白内障手術も自由診療です。

これらは、より快適な見え方を実現することを目的とするため、コンタクトレンズやメガネと同様に自費になります。

透明な目だから活躍するレーザー治療

目は角膜、水晶体、硝子体が透明ですのでレーザーが網膜まで届きます。

また、角膜が透明なので、水晶体をレーザーで切ることができます。あるいは、角膜が透明だから、自在に角膜をレーザーで加工できます。レーザーは透明な組織に対して、自由自在に活躍することができるのです。

レーザーはさまざまな医療現場で活躍していますが、特に目にとっては多くの病気を治してくれて、豊かな生活を送るうえではなくてはならない存在と言えるのです。

まとめ

  • レーザー治療にはレーザー光凝固術、レーザー切開術、閾値下レーザー凝固術の3種類がある
  • 糖尿病網膜症や緑内障など、失明のリスクがある疾患に大きな効果がある
  • レーザー治療には目的に応じて保険診療と自費診療がある

目についてお悩みは、はんがい眼科へどうぞ